Le Pays

Le Guatemala est une république d’Amérique Centrale située entre l’Atlantique au nord, le Mexique au nord et à l’ouest, le Honduras et le Salvador à l’est et le Pacifique au sud. Sa superficie équivaut à trois fois la Belgique.

Sa population (2012) est de 15 millions 400.000 habitants, dont une bonne moitié d’ethnie maya. Les plus grandes villes sont la capitale Guatemala-Ciudad et Quezaltenango, où les Mayas sont majoritaires.

Le pays est traversé d’ouest en est par la chaîne montagneuse qui part des Montagnes Rocheuses de l’Amérique du Nord, parcourt le Mexique et l’Amérique Centrale et se prolonge dans les Andes de l’Amérique du Sud. Cette chaîne présente de nombreux volcans encore actifs et les tremblements de terre y sont nombreux et souvent meurtriers. Au Guatemala, elle culmine avec le Tajumulco à 4.300 m.

Au sud de cette chaîne se trouve la plaine côtière du Pacifique, au climat tropical qui permet de riches cultures de café, de canne à sucre, de coton, de maïs, de palmier à huile et de caoutchouc, sans oublier les fruits tropicaux.

Le côté nord-est constitué d’un haut plateau, l’Altiplano, entre 3.000 et 2.000 m. d’altitude. Ce haut plateau descend graduellement au nord vers une immense forêt tropicale, le Péten, qui couvre un bon quart du territoire. On y récolte notamment, sur une variété du sapotillier, le chicle, gomme utilisée dans la fabrication du chewing-gum.

La plaine tropicale atlantique est dédiée à la culture de la banane, majoritairement aux mains de la compagnie américaine United Fruit, actuellement Chiquita Brands International.

La partie orientale du pays forme un prolongement de la chaîne andine sous forme de collines. Le climat y est plutôt sec, ce qui est encore renforcé par la déforestation.

Deux saisons se partagent l’année : la saison des pluies (d’octobre à mars) et la saison sèche (d’avril à septembre-octobre).

Plusieurs fleuves issus de la Sierra Madre arrosent le pays : leur débit varie beaucoup selon les saisons :

-       sur le versant nord-est (Atlantique) : l’Usumacinta (560 km) draine les rios du nord-est de la chaine, puis fait frontière entre le Péten et le Mexique, traverse l’état mexicain du Tabasco et se jette dans le golfe du Mexique ;  le Motagua (486 km) et le Polochic (194 km) se jettent dans le golfe du Honduras.

-       sur le versant sud-ouest, de nombreux petits fleuves torrentueux dégringolent de la Sierra, irriguent la plaine côtière et se jettent dans le Pacifique.

Trois grands lacs : le plus grand lac Izabal, le magnifique lac Atitlán entouré de volcans, le lac Péten Itza (au cœur du Peten, non loin du site maya de Tikal).

Le Guatemala

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